Incunable

Le terme "incunable" désigne un livre imprimé par le procédé de la typographie en caractères mobiles au premier siècle de son utilisation, c'est-à-dire au XVe siècle. Il désigne donc un ouvrage imprimé à partir des années 1450 et avant le début de l’année 1501. Il vient du latin incunabulum (berceau) qui aurait été introduit dès 1563 par Hadrianus Junius dans un ouvrage posthume publié en 1588. Le terme "incunable" s’applique donc à la période du "berceau de l’imprimerie". L’intérêt pour ce type d’ouvrages s’est développé à partir des années 1740, à l’occasion du troisième centenaire de l’invention de la typographie. On a longtemps considéré comme "incunables" des éditions du début du XVIe siècle, ce qui n’est plus le cas aujourd’hui où le terminus ad quem de 1501 est unanimement admis. Ces éditions du début du XVIe siècle, jusque vers 1530, sont désormais qualifiées de "post incunables".

Les premiers livres imprimés par le procédé de la typographie en caractères mobiles, peut-être dès 1452 (?), auraient été des Donats (livres de grammaire). Le premier imprimé conservé, en un exemplaire à Münich, est un Türkenkalender (calendrier contre les Turcs) de douze pages, fabriqué entre le 6 et le 31 décembre 1454, alors que la Bible à 42 lignes (B 42) était sous presse.
La B42, qui n’est ni signée ni datée, a été imprimée à Mayence vers 1454-1455 par Johann Genfleisch zur Laden, dit Gutenberg, associé à Johann Fust et à Peter Schoeffer, vraisemblablement en 180 exemplaires (30 à 35 sur vélin, 145 à 150 sur papier dont il en subsiste aujourd’hui, y compris les exemplaires incomplets, 12 sur vélin et 37 sur papier).

Le premier incunable portant une date au colophon (14 août 1457) est le Psalterium Moguntiae (Psautier de Mayence) imprimé en cette ville par Fust et Schoeffer. Les premiers incunables imprimés hors d’Allemagne le furent à Subiaco (Italie) en 1465 par Conrad Sweynheim de Francfort et Arnold Pannartz de Cologne. Ce furent aussi les premiers livres imprimés en caractères romains.

Au XVe siècle, des ateliers typographiques parfois très éphémères ouvrirent dans quelque cent cinquante villes européennes. Le nombre d’éditions incunables est estimé à environ 30 000 à 36 000.
Un catalogue mondial des incunables, le Gesamtkatalog der Wiegendrucke, abrégé en GW, a été entrepris en 1904 à la Bibliothèque nationale de Berlin. Onze volumes sur papier ont été publiés à partir de 1925. L’entreprise a été entravée par les deux guerres mondiales et l’implantation de la bibliothèque en République démocratique allemande (RDA). Depuis la réunification, elle connait un nouveau développement sous forme d’une base de données en ligne. Pour sa part, la British Library a initié sa propre base de données internationale en ligne : l’Incunabula Short Title Catalog (ISTC). Lancé en 1980, ce projet décrit 30 375 éditions incunables en mars 2014. Il existe par ailleurs de nombreux répertoires d’incunables  généraux, nationaux et provinciaux sur papier, et une très abondante bibliographie sur le sujet.

Ressources

MAFFRE, Sabine. Bibliographies et catalogues à l’époque contemporaine : les incunables. [en ligne] Mémoire d'étude du Diplôme de Conservateur des Bibliothèques. Villeurbanne, enssib, 2012.

CHALVIN, Marion. Jacques Sacon, imprimeur-libraire lyonnais du XVIe siècle (1497-1529) [en ligne]. Mémoire d'étude du Diplôme national de Master en sciences humaines et sociales, mention histoire, histoire de l’art et archéologie, spécialité cultures de l’écrit et de l’image. Villeurbanne : enssib, 2011.

BARBIER, Frédéric. L'Europe de Gutenberg : le livre et l'invention de la modernité occidentale (XIIIe-XVIe siècle). Paris : Belin,‎ 2006.

FEBVRE, Lucien et MARTIN, Henri-Jean. L’Apparition du livre. Paris : Albin Michel, 1999.

MONFORT, Marie-Laure. Où en est le catalogue mondial des incunables ?. Bulletin des Bibliothèques de France [en ligne], 1995, n. 5.

Voir aussi

Codex / Conservation des documents / Imprimé / Imprimerie / Livre ancien / Papier / Patrimoine

Notice créée le 10 juin 2014

Date de création :20/05/2014

Date de mise à jour :